Rosetta, qui se prépare à un atterrissage final sur la comète, ne communiquera plus avec Philae

Illustration de Philae, libéré de Rosetta, descendant en chute libre vers le noyau cométaire. Le 30 septembre 2016, la sonde spatiale qui accompagne Tchouri depuis août 2014, ira se poser dans la région Ma’at — Crédit : ESA

Philae ne donne plus de nouvelles depuis plus d’un an. L’unité de Rosetta servant à communiquer avec le célèbre atterrisseur a été éteinte le 27 juillet afin de réduire la consommation d’énergie. La sonde est en effet à plus de 500 millions du Soleil… L’heure est venue pour elle de se préparer à mettre un point final à cette grande mission. Ce sera un atterrissage le 30 septembre dans a région de Ma’at.

« It’s time for me to say goodbye » (« Il est temps pour moi de dire au revoir ») tweettait le 26 juillet (le service de communication de) Philae. Le célèbre petit robot dont l’atterrissage rocambolesque sur le petit lobe de 67P/Tchouryumov-Gerasimenko (alias Tchouri) fit beaucoup parler de lui, le 12 novembre 2014, quelque trois mois après l’arrivée de la sonde Rosetta autour de la comète, est resté désespérément muet depuis le 9 juillet 2015.

Pourtant ce n’est pas faute d’avoir tenté de communiquer avec lui. D’ailleurs, il y eut plusieurs reprises de contact en juin et juillet 2015. Mais les principaux obstacles furent sa localisation et sa position sur le sol. Certes, l’ensoleillement de Tchouri fut alors croissant, à mesure qu’elle rejoignait le point de son orbite le plus proche du Soleil (le périhélie était le 13 août 2015, à 186 millions de km), mais c’est resté insuffisant, d’autant plus que Rosetta devait s’écarter davantage de l’astre en pleine effervescence. Le repos éternel de Philae sur le site d’Abydos fut déclaré le 12 février 2016. Toutefois, le retour de Rosetta à basse altitude (jusqu’à 10 km) ces derniers mois, entretint un ultime espoir de pouvoir reprendre le contact avec l’atterrisseur.

Aujourd’hui, 27 juillet, à 11 h, heure de Paris, l’unité qui permettait de communiquer avec Philae à bord de la sonde de l’Esa, l’ESS (Electrical Support System), a été éteint définitivement. Ceci prélude à la fin programmée de Rosetta, prévue le 30 septembre prochain. En effet, la sonde qui accompagne la comète depuis le 6 août 2014, tout au long de son orbite elliptique, reçoit de moins en moins d’énergie à mesure qu’elle s’éloigne du Soleil. Distante actuellement de 520 millions de km de notre étoile, elle perd quelque 4 watts par heure. Aussi, pour maximiser la prise de données avec les instruments au cours des deux mois qui restent, les ingénieurs ont-ils préconisé de réduire la consommation d’énergie en arrêtant les appareils qui ne sont plus prioritaires. Au-delà de 600 millions de km, il deviendra très difficile pour Rosetta de travailler dans les conditions extrêmes auxquelles elle sera soumise. D’où la décision de la poser sur la comète.

La comète Tchouri photographiée par la caméra de navigation de Rosetta, le 14 mars 2015, à 85,7 km de distance. La région Ma’at, où se posera Rosetta le 30 septembre, se situe sur le plus petit des deux lobes du noyau cométaire — Crédit : ESA, Rosetta, NavCam – CC BY-SA IGO 3.0
La comète Tchouri photographiée par la caméra de navigation de Rosetta, le 14 mars 2015, à 85,7 km de distance. La région Ma’at, où se posera Rosetta le 30 septembre, se situe sur le plus petit des deux lobes du noyau cométaire — Crédit : ESA, Rosetta, NavCam – CC BY-SA IGO 3.0

 « Un ultime baiser à la comète »

Pour achever sa mission, Rosetta viendra se poser sur la surface accidentée de ce corps bilobé d’un peu plus de 4 km de longueur. Non sans risque. Quoi qu’il en soit, les équipes savent pertinemment qu’après cette étape, la sonde ne donnera plus jamais de nouvelles ; en effet, les chances que son antenne à haut gain ne subisse pas de dommages et soit dirigée vers la Terre sont vraiment très réduites.

Le site d’atterrissage est désormais connu. Il répond autant aux contraintes techniques qu’aux demandes des scientifiques. Ce sera la région de Ma’at. Abritant plusieurs fosses actives, elle s’étend sur le plus petit des deux lobes du noyau cométaire, non loin de Hatmehit et du site Agilkia qui devait accueillir initialement Philae (voir Comet viewer, la carte interactive de Tchouri proposée par l’Esa).

Le 30 septembre, Rosetta descendra à une vitesse deux fois inférieure à celle de Philae, soit environ 50 centimètres par seconde, et devrait toucher le sol à 12 h 30. L’Esa donnera plus de détails sur le déroulement des opérations ultérieurement.

Ce qui est certain, c’est que la sonde profitera de sa grande proximité avec le corps céleste qu’elle accompagne depuis deux ans pour livrer des images et des mesures plus intimes que jamais, en haute résolution, jusqu’au dernier moment.

À l’annonce du sort réservé à Rosetta, le président du Cnes, Jean-Yves Le Gall, avait déclaré « [cela] peut paraître un peu triste, vu à quel point le monde entier s’est ému de cette mission incroyable, allant jusqu’à personnifier Rosetta et Philae. Mais c’est pour eux deux la plus belle des fins de mission avec à la clé la possibilité d’effectuer de nouvelles mesures et des prises de vue au plus près de la comète, qui permettront d’apporter de nouvelles données originales pour la communauté scientifique mondiale. Et quelle plus belle fin pour Rosetta que de donner un ultime baiser à sa comète ! »

Digiprove sealCopyright secured by Digiprove © 2016 Xavier Demeersman
Tags from the story
, , , ,
More from X. Demeersman

Vers une baisse de l’activité solaire pour plusieurs décennies ?

Deux récentes études scientifiques suggérent que l’activité solaire pourrait être de plus...
Read More

2 Comments

  • Dans cet intéressant article est inséré une pub pour une vidéo représentant un homme dévoré par un orque. Je n’ai pas regardé bien sûr. Je trouve que l’argent à parfois une drôle d’odeur. Cela ne vous gêne pas à la rédaction ?

  • Bonjour. Concernant les pubs, ce n’est pas moi qui décide. La régie de Google affiche les contenus publicitaires relatifs au centre d’intérêt de chaque internaute et des sites visités. Si vous cherchez une voiture, vous aurez des pubs en rapport avec ce produit…

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *