Toujours pas de « planète X » découverte dans notre systéme solaire

Naines brunes distante de 6,5 années-lumière.
WISEA J204027.30+695924.1
Une vieille étoile naine en mouvement rapide détectée par WISE

L’existence d’une planète géante semant le trouble aux confins de notre système solaire est une chimère qui s’éloigne. Nommée « planète X », elle n’apparait pas sur les sondages du ciel du télescope spatial WISE. En revanche, il a permis la découverte de des milliers d’étoiles dans notre voisinage.

Les astronomes ont beau chercher, il n’y a pas de neuvième planète cachée aux confins de notre système solaire. L’hypothétique « planète X » n’apparait pas sur les cartes du ciel.

Pour rappel, son existence fut postulée voici plusieurs années, afin d’expliquer l’inhomogénéité de la ceinture de Kuiper (au-delà de l’orbite de Neptune), l’irrégularité des orbites de certaines comètes ou leurs chutes épisodiques dans le système solaire interne. Des expulsions de leurs domaines qui avaient des chercheurs a suggéré que, sur Terre, certaines extinctions de masses furent provoquées par des astéroïdes ou des comètes précipités vers nous par les perturbations gravitationnelles d’une possible lointaine planète invisible. Une théorie controversée qui, hélas, fut largement reprise et déformée par des individus peu scrupuleux. Ces derniers, convaincus que la Nasa (donc le gouvernement américain) occulte l’existence de la « planète X » — surnommée « Nibiriu », « Nemesis » ou « Tyche » —, s’évertuent à diffuser massivement de fausses informations. Autant d’assertions définitivement discréditées par les récentes analyses du satellite WISE. « Le système solaire externe ne contient probablement pas de planète géante gazeuse ni de petite étoile compagnon » résume Kevin Luhman (Université d’état de Pennsylvanie), auteur principal de l’article scientifique publié dans the Astrophysical Journal.

Sondage infrarouge

Lancé en décembre 2009, WISE (Wide-Field Infrared Survey Explorer) a opéré deux sondages complets de la voûte céleste dans le rayonnement infrarouge entre 2010 et 2011. Dédié à la recherche d’objets sombres ou faiblement lumineux tels que des astéroïdes, de pâles étoiles ou de lointaines galaxies, le télescope spatial n’a donc pas détecté de planètes ou d’étoiles mystérieuses gravitant autour du Soleil. En comparant les données des deux relevés, les analyses n’ont pas permis, en effet, de révéler de quelconques objets d’une taille équivalente (ou supérieure) à celle de Saturne qui soit en mouvement dans un périmètre de 10 000 unités astronomiques (10 000 fois la distance Terre-Soleil). Pas davantage non plus de un corps aussi gros que Jupiter dans un rayon de 26 000 UA. Hormis des astéroïdes, point d’astres massifs qui auraient échappé à la vigilance du satellite.

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Pluie de découvertes

Loin d’être bredouilles, les astronomes ont rapporté dans leurs escarcelles de nombreuses découvertes sur un total de 750 millions d’objets imagés. En effet, inconnus jusqu’alors, ils devront désormais compter sur 3 525 étoiles supplémentaires dans un rayon de 500 années-lumière. Parmi celles-ci, signalons une quantité non négligeable de naines brunes, petites et très faibles étoiles. Les plus proches désignées WISE J104915.57-531906, découvertes voici un an, forment un duo situé à seulement 6,5 années-lumière de nous.

Après une hibernation de plusieurs mois, la mission renommée NEOWISE, vient d’entamer une seconde séquence d’observation. L’objectif principal est de débusquer un maximum d’astéroïdes potentiellement dangereux en circulation dans notre système solaire, de les caractériser ainsi que les comètes déjà connues.

Crédit photo : NASA/JPL-Caltech/DSS/Penn State University.

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