Image du jour : cartes postales de Titan envoyées par la sonde spatiale Cassini

Titan And Saturn Rings
Titan coupée par les anneaux de Saturne

Le 12 mai 2011, le vaisseau Cassini qui navigue autour de Saturne depuis 7 ans, a réalisé cette image de Titan coupée par les anneaux très fins (moins d’un km) de la planète géante.

Titan est la plus grande des 63 lunes connues gravitant autour de Saturne. Avec 5 150 km de diamètre, il ridiculise notre Lune et aussi Mercure par sa taille.
Titan est une régions du système solaire qui attirent beaucoup l’attention des planétologues et des exobiologistes, en quête de milieu pouvant accueillir la vie … Surnommé la « Terre au congélateur« , son atmosphère riche en azote (plus de 98 %) et relativement dense, rappelle aux chercheurs, les conditions supposées qui régnaient dans l’enfance de notre planète. Une grande différence cependant les sépare, là-bas la température ne grimpe pas au-delà des – 175 °C !

Sur cette image capturée par le téléobjectif de la caméra du grand vaisseau Cassini (NASA et ESA) à une distance de 2,3 millions de kilomètres, on aperçoit les étendues sombres de méthane liquide. L’étude de son éco-ystème montre que le gros satellite naturel entretient un cycle de méthane à l’image de celui de l’eau sur la Terre … !

Titan et Rhéa
Occultation de Rhéa par Titan

Sur la seconde image (réalisée le 27 octobre 2009), on retrouve Titan qui, semble t’il, accouche d’une petite lune … Il s’agit de Rhéa (1500 km de diamètre), une voisine. Cassini était alors distant d’un million de km de la grande lune et a obtenu ce cliché dans le visible à la faveur d’une occultation. A l’arrière-plan, Rhéa est séparée de 2,3 millions de km de la sonde spatiale.

Crédit photo : NASA/JPL/Space Science Institute.

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