Astéroïde : le géocroiseur Itokawa en approche

Cette animation de l’astéroïde Itokawa a été réalisée à partir des images de la sonde japonaise Hayabusa lors de sa visite en 2005. Découvert en 1998, Itokawa est un géocroiseur assez petit (moins d’un kilomètre) dont la forme allongée a évoqué aux chercheurs japonais celle d’une loutre de mer. Les analyses ont montré qu’il se compose en réalité de deux corps distincts liés par une légère gravité.

Voici Itokawa, un astéroïde de moins d’un kilomètre de long qui au cours de chacun de ses périples autour du Soleil croise l’orbite de la Terre et de Mars. Un géocroiseur donc. Son nom lui a été donné en référence au père de l’astronautique japonaise, Hideo Itokawa (1912-1999). De type spectral S et apparenté à la famille des Apollon, il a été vu pour la première fois en septembre 1998.

Sept ans plus tard, en 2005, il va rentrer dans l’histoire de l’exploration spatiale en devenant le premier astéroïde dont un échantillon prélevé est revenu sur Terre. Un exploit réalisé par la sonde Hayabusa qui a parcouru deux milliards de kilomètres pour venir à sa rencontre. Malgré quelques soucis techniques, l’engin a pu revenir avec une précieuse cargaison de grains minuscules arrachés à deux endroits sur la surface.

Un astéroïde fait de deux tas de débris planétaires

Les analyses ont notamment confirmé que l’objet est un morceau d’un astéroïde-parent bien plus gros qui a été brisé par une collision. D’ailleurs, des observations ultérieures ont montré via l’effet Yorp, qu’Itokawa présente deux régions de densité différente, suggérant la coalescence douce de deux corps distincts. Itokawa n’est d’ailleurs pas vu comme un astéroïde solide mais plutôt comme deux tas de débris datant de la formation des planètes (à l’instar des autres astéroïdes de la Ceinture principale) maintenus ensemble par leur gravité mutuelle. Les chercheurs en veulent pour preuve que beaucoup des grains éparpillés à sa surface indiquent qu’ils se sont refroidis lentement dans les profondeurs d’un corps rocheux.

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1 Comment

  • Salut,

    Super article ! Je compte écrire un article pour parler des astéroïdes géocroiseurs à l’avenir; Je ferai sans doute un lien vers cet article vu qu’Itokawa est assez spécial.

    Ce qui pourrait être intéressant c’est de mettre une image de leur orbite pour qu’on se représente son trajet.

    J’ai cependant une question un peu précise : est-ce que l’on peut parler de coalescence pour des astéroïdes ? Je pensais que ce terme était réservé au fluide. Comme pour les gouttes d’eau en apesanteur par exemple.

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