Traces d’écoulements vues par Mars Global Surveyor

Traces de coulées sur les bordures d'un cratère martien

La vénérable sonde spatiale Mars Global Surveyor qui vient de fêter ses 10 ans rencontre beaucoup de difficultés depuis le début du mois pour manœuvrer dans l’espace. Il semblerait que le vaisseau en orbite autour de Mars n’ai plus assez d’énergie pour orienter ses panneaux solaires. Forte de ses 240 000 photos, la sonde a depuis longtemps comblé les scientifiques et a dépassé la durée initiale de cette mission prévue de 2 ans. La nouvelle arrivée Mars Reconnaissance Orbiter a tenté de la repérer et de la photographier afin de mieux connaître ses difficultés, pour l’instant sans succès et les deux robots au sol, Spirit et Opportunity auront la charge, à la fin de la semaine, de communiquer avec elle et de lui transmettre de nouveaux logiciels, si tout fonctionne.

L’image ci-dessus a été réalisée au mois d’octobre et nous montre les pentes d’un cratère de l’hémisphère sud strié par les « coulées » ou « gullies » pour les Américains, traces en surface d’écoulement d’eau ou autre liquide non encore identifié ! Cette partie du globe martien est en ce moment plongée dans l’hiver d’où ces grandes ombres jetées, envahissantes et très prononcées, donnant de forts contrastes sur la surface de la planète. La présence de ces étranges écoulements n’est, à ce jour, pas encore expliquée, mais témoigne d’une activité géologique relativement récente.
Crédit photo : NASA/JPL/Malin Space Science Systems.

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