Radiographie de la galaxie Centaurus A

Image composite dans l'infrarouge (Herschel) et le rayonnement x (XMM) de la galaxie Centaurus A 
Image composite dans l'infrarouge (Herschel) et le rayonnement x (XMM) de la galaxie Centaurus A

La “radiographie” en infrarouge et rayon x de la galaxie elliptique Centaurus A révèle une ancienne collision et de puissants jets de matière alignés avec des nuages féconds.

Photographiée dans le visible (voir exemple ici), la galaxie Centaurus A apparait comme une plaie béante. Un halo stellaire doré fendu par un large lagon de poussières. Située à 12 millions d’années-lumière de nous, il s’agit de la galaxie de type elliptique la plus proche de nous. Voilà plusieurs années, les astrophysiciens ont mis au jour le trou noir supermassif d’environ 10 millions de masses solaires tapi au centre. Un puissant jet de matière long de 15 000 années-lumières fut observé !

Les télescopes spatiaux Herschel et XMM-Newton, le premier observant dans le rayonnement infrarouge et le second dans le rayonnement x, ont plongé leurs regards sur cette galaxie en apparence unie. Les images montrent en réalité une structure complexe, fruit de l’interaction relativement récente de deux galaxies, l’une spirale et l’autre elliptique. L’infrarouge en révèle les parties les plus froides, la poussière et le tissu nébuleux où se développent les nouvelles étoiles. Aligné sur les deux jets opposés, des nuages de gaz flamboyants où fleurissent des myriades d’étoiles.

La galaxie Centaurus A dans différentes longueurs d'onde
La galaxie Centaurus A dans différentes longueurs d'onde

Les données récoltées par ces deux satellites éclairent les chercheurs sur les mécanismes féconds de la fusion des galaxies.

[youtube]http://www.youtube.com/watch?v=yRMXLEyQkT8[/youtube]

Crédit photo : ESA/Herschel/PACS/SPIRE/C.D. Wilson, MacMaster University, Canada; X-ray: ESA/XMM-Newton/EPIC.

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