Opportunity enquête sur l’habitabilité de Mars et partage un panorama exceptionnel

panorama opportunity
Mosaïque d’images prises le 18 avril 2014 (Sol 3 637) par la caméra panoramique (Pancam) d’Opportunity. Positionné sur la crête de Murray, au sommet des remparts ouest du vaste cratère d’impact, le rover profite d’un point de vue inédit sur les bordures est et sud-est d’Endeavour, distantes de 21 km. Beaucoup plus proche (environ 2 km), on distingue à droite de l’image, en direction du sud, son prochain site d’investigation, le Cap Tribulation. Au fond du cratère, on peut observé des dépôts de sables, de poussières et au lointain, un voile brumeux de poussières.
panorama opportunity
Mosaïque d’images prises le 18 avril 2014 (Sol 3 637). Positionné sur la crête de Murray, au sommet des remparts ouest du cratère d’impact, le rover profite d’un point de vue inédit sur les bordures est et sud-est d’Endeavour, distantes de 21 km. Plus proche (2 km), on distingue à droite de l’image, en direction du sud, son prochain site d’investigation, Cape Tribulation. Le fond du cratère est rempli de dépôts de sables, de poussières ; au lointain, on distingue un voile brumeux de poussières.

Arpentant les crêtes des remparts bordant le cratère Endeavour, Opportunity profite d’un point de vue exceptionnel sur le chemin de son exploration.

Le rover à six roues Opportunity n’a pas fini de nous étonner. Débarqué avec succès voici 10 ans dans la région de Meridiani Planum, il ressort de son sixième hiver martien presque ragaillardi ! En effet, ses panneaux solaires ont récemment bénéficié d’un salutaire nettoyage éolien. Quant à sa mission déterminée, à l’origine, pour trois mois (soit 90 jours martiens ou 90 sols), elle dépasse toutes les espérances et promet de précieuses découvertes. Le 24 mai dernier, son compteur affichait quelque 39,41 kilomètres parcourus et 3 673 jours d’activité. Et ce n’est pas fini…

Les scientifiques reconnaissent que les terrains arpentés par le rover sont très intrigants et qu’il y a « de quoi l’occuper pour encore au moins 10 ans ! ». Ainsi comme l’évoque Michael Meyer (NASA) « plus nous explorons Mars, plus cela devient intéressant. Ces dernières découvertes nous présente un autre genre de cadeau qui coïncident avec son dixième anniversaire sur Mars ». Arrivé en août 2011 au pied des remparts ouest qui bordent le cratère Endeavour de 22 kilomètres de diamètre, « Oppy » a récemment mené l’enquête sur la crête Murray Ridge où affleurent des minéraux hydratés. Au fil de sa progression, l’équipe scientifique du programme d’exploration martienne constate que « de plus en plus d’endroits sur Mars révèlent une planète plus chaude et humide dans le passé ». Ce qui incite, bien sûr, « à davantage poursuivre la recherche de preuves d’une vie passée ».

vue plongeante sur le cratère Endeavour
Décor de western autour d’Opportunity – Vue plongeante sur le cratère Endeavour tapissé de sables et de poussières – En face, à 22 km de distance, on aperçoit la bordure opposée du cratère

Cap sur les phyllosilicates

Après avoir embrassé du regard le panorama qui s’est offert à lui du haut des remparts, Opportunity se dirige à présent vers l’un des points les plus élevés baptisé Cape Tribulation. Cette destination choisie à partir des relevés spectroscopiques de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) présente, en effet, des argiles riches en aluminium. Des phyllosilicates qui n’ont pu se former que dans un milieu baignant dans une eau au pH neutre, il y a environ 3,8 milliards d’années.
De nouvelles opportunités se présentent pour l’étude de l’habitabilité passée de notre voisine, la planète rouge.

Parcours d'Opportunity
Parcours d’Opportunity depuis son débarquement en janvier 2004
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