New Horizons : sa prochaine cible a été choisie

La NASA a annoncé quel objet de la ceinture de Kuiper, la sonde New Horizons ira visiter.

L’odyssée de New Horizons est encore loin de s’achever. La sonde américaine qui a quitté la Terre en 2006 pour accomplir le survol historique de Pluton, le 14 juillet 2015, continue de filer à travers la ceinture de Kuiper à près de 50 000 km/h. Comme il est prévu depuis la conception de cette mission de profiter de sa présence dans cette région reculée du Système solaire pour visiter un autre corps que ce système binaire — « afin de goûter à la diversité des objets de cette région inexplorée », rappelle la NASA —, il ne restait plus aux membres de la mission qu’à faire leur choix parmi les rares propositions qui s’offraient à eux. Certes, ce ne sont pas les candidats qui manquaient, mais aucun n’est apparu accessible au vaisseau. Une campagne de recherche menée avec Hubble, voici un an, a heureusement permis de débusquer deux nouvelles « cibles potentielles » (Potential Target 1 ou PT1) à la portée de New Horizons.

Celle que la NASA a retenue est 2014 MU69 (magnitude 26,8). Par sa taille, estimée à environ 45 km, il s’agit davantage d’un astéroïde que d’une planète naine. C’est un bloc constitué de matériaux primitifs qui datent de la formation des planètes, conservé dans ces régions lointaines et froides. Il est 10 fois plus gros qu’une comète comme Tchouri (escortée depuis un an par Rosetta). L’objet est actuellement à près de 1,6 milliard de km de Pluton. Pour l’atteindre, la sonde ne devrait consommer que 12 des 35 kg d’hydrazine qui lui restent. Un survol à plus ou moins 12 000 km de sa surface pourrait se dérouler le 1er janvier 2019 si les opérations pour modifier sa trajectoire sont réalisées entre la fin octobre et début novembre de cette année. De là-bas, New Horizons pourrait photographier d’autres objets de la ceinture de Kuiper (Kuiper Belt object ou KBO) situés à plusieurs millions de km voire même d’envisager d’en visiter encore un autre…

Crédit photo : NASA, JHUAPL, SwRI, Steve Gribben

Digiprove sealCopyright secured by Digiprove © 2015 Xavier Demeersman
More from X. Demeersman

Jets de glace au-dessus d’Encelade

Jets de glace au-dessus de la petite lune de Saturne, Encelade. Le...
Read More

5 Comments

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *