New Horizons filme la danse de Pluton et Charon

Pluton et ses lunes découvertes avec Hubble
pluton et charon nh

Timelapse, danse accélérée de Pluton et Charon

À moins d’un an de son arrivée dans le système Pluton-Charon, la sonde spatiale New Horizons, distante de 400 millions de km de sa destination, offre le spectacle de la danse de ces deux astres situés aux confins du système solaire.

Lancée en 2006, la sonde spatiale New Horizons (NH est chargée d’explorer la lointaine Pluton et des objets de la ceinture de Kuiper) poursuit actuellement sa traversée du système solaire, en direction de Pluton, au-delà des orbites des planètes géantes et gazeuses. À son arrivée attendue le 14 juillet 2015, elle sera la première dans l’histoire de la conquête spatiale à visiter cet astre lointain de quelque 2 390 km de diamètre découvert en 1930 par Clyde Tombaugh. Longtemps considérée comme la neuvième planète, elle fut rétrogradée, rappelons-le, en 2006 par l’Union Astronomique internationale (UAI) qui a voté sa classification dans la nouvelle catégorie des planètes naines (à l’instar de Sedna, Éris, Cérès, etc.). Distant en moyenne de 6 milliards de km du Soleil (40 unités astronomiques) autour duquel il gravite en 248 années, l’astre n’est pas seul. Depuis 1978, on lui connait en effet un compagnon plus petit et 10 à 12 fois moins massif, nommé Charon. Enfin, en 2005, 2011 et 2012, la famille s’est encore élargie avec la découverte de quatre nouveaux satellites naturels dans cet environnement glacial, respectivement Nix, Hydra, Kerberos et Styx.

Entre le 19 et le 24 juillet 2014, soit un peu moins d’un an avant son arrivée, la sonde spatiale américaine a ouvert l’œil sur sa destination dans le cadre de sa première campagne de navigation optique. Douze portraits ont ainsi été réalisés à travers sa caméra LORRI (Long Range Reconnaissance Imager), à une distance comprise entre 429 et 422 millions de km (déjà plus de 4,5 milliards de km de parcourus). Mis bout à bout, ils donnent à voir la danse gracieuse du couple Pluton-Charon, séparé tous deux de seulement 18 000 km. « Nous sommes vraiment très heureux de voir notre cible et son plus grand satellite en mouvement à moins d’un an de sa rencontre historique » a commenté Alan Stern, chercheur principal de la mission.

pluto charon new horizons

Agrandissement de l’animation du système Pluton-Charon créée à partir des images capturées par la mission New Horizons, entre le 19 et le 24 juillet 2014, à plus de 420 millions de km de ces deux corps minuscules des confins du système solaire

À présent, New Horizons parachève les vérifications et étalonnages de ses instruments pour son arrivée autour de Pluton. Quatre jours après avoir dépassé l’orbite de Neptune, prévue le 25 août prochain, le vaisseau s’endormira une dernière fois, jusqu’au 6 décembre. Enfin, les choses sérieuses commenceront dès le 4 janvier 2015, à plus de 5 milliards de km de chez nous, par les préparatifs de son approche et du survol. Cette première phase de la mission New Horizons devrait durer deux ans au minimum. Son périple aux confins du système solaire, au sein du vaste domaine de la ceinture de Kuiper et au-delà, se prolongera ensuite en direction d’une nouvelle cible, actuellement en cours de sélection via une campagne de recherche menée avec le télescope spatial Hubble. NH est d’ores et déjà la cinquième sonde spatiale à s’aventurer aussi loin de notre étoile.

Crédit photos : NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, Southwest Research Institute.

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