Merveilles du cosmos : quand deux galaxies s’emmêlent

Deux galaxies en interaction
Deux galaxies en interaction — Crédit : ESO, Juan Carlos Muñoz
Un magnifique duo de galaxies spirales en interaction.

Deux galaxies sur le point de s’enlacer. Leur danse d’amour qui les conduira à fusionner dans un avenir relativement proche (à l’échelle de l’univers) a été saisie telle qu’elle se produisait il y a plus de 110 millions d’années — elles sont à quelque 110 millions d’années-lumière, autrement dit dans l’univers local. Si nous pouvions voir à quoi ressemblent NGC 5426 et NGC 5427 aujourd’hui même — ensemble, ils forment l’objet Arp 271 —, le tableau serait différent. Sans doute seraient-elles plus imbriquées l’une dans l’autre, commençant déjà à consommer leur union.

Cette scène a été la dernière dépeinte par l’instrument VIMOS installé sur le VLT (sa désaffectation était le 24 mars dernier après 16 ans de service).

Galaxies en collision

Quel spectacle ce doit être là-bas, vu de l’intérieur ! De notre côté, il faudra attendre encore trois ou quatre milliards d’années avant de voir le premier contact de la Voie lactée avec sa voisine Andromède… Et alors, une nouvelle fois, des milliards d’étoiles vont se rencontrer (sans se toucher), emportant avec elles leurs cortèges de planètes. Les sombres nuages de gaz et de poussière s’engouffrent dans la mêlée et brassés, pressés par les forces de marée, ils vont accoucher de plus d’étoiles encore. Leur ventre noir va briller de ces œufs stellaires, et bientôt s’enflammer. Une flambée de progénitures née de ce carambolage galactique. L’une dans l’autre et ainsi de suite.

Crédit : ESO, Juan Carlos Muñoz

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