Mars : le rover Curiosity se posera dans le cratère Gale

Site d'atterrissage de Curiosity

Vue en perspective du cratère Gale (154 km) où se posera le rover Curiosity en août 2012 (cliquez pour l'image HD)

Après plusieurs années de délibération, la NASA a annoncée vendredi 22 juillet, que le rover Curiosity, qui doit bientôt s’envoler vers Mars, se posera dans le cratère Gale.

Curiosity, le nouveau rover martien mis au point par le JPL et la NASA, ne se posera évidemment pas n’importe où, sur Mars ! Le choix du site d’atterrissage est très important, surtout dans la perspective d’explorer le passé de la planète rouge et de détecter d’éventuelles traces de vie et/ou dépôts de composés organiques !

Montagne de sédiments au centre du cratère Gale

Dépôts de sédiments qui intéressent les chercheurs qui pilotent Curiosity

En 2006, 30 sites potentiels ont été proposés par une communauté de scientifiques. En 2008, la NASA en sélectionnait quatre : Mawrth Vallis (soutenu par les chercheurs français) et trois cratères différents, Holden (voir image réalisée par la sonde spatiale européenne Mars Express), Eberswalde et Gale. Après examen minutieux de leurs topographies, risques et environnements par de nombreux spécialistes, le vote s’est porté sur ce dernier, le cratère Gale (voir images ci-dessus, ci-dessous et vidéo). Large de 154 km, il a pour signe particulier un monticule (ou montagne) de sédiments. Des dépôts divers de matériaux probablement charriés par l’eau, rivières ou fleuves, qui coulaient dans cette région, il y a plusieurs milliards d’années. Les basses couches renferment des argiles et des sulfates, preuves supplémentaires d’une longue présence de l’eau liquide. Outre l’enquête sur de possibles traces de vie « primitive » – ou pas -, les scientifques prévoient de concentrer leur attention sur la recherche de composés organiques, indispensables à la chimie du vivant, préservés de l’oxydation dans les dépôts argileux …

Le jour se léve sur le cratère Gale

Le jour se léve sur le cratère Gale, image créée à partir des données collectées par Mars Global Surveyor (cliquez pour l'image HD)

Dans sa présentation du site, la NASA a mis en avant la beauté attendue des paysages. Mars Science Laboratory (MSL)promet des images spectaculaires qui nous feront rêver. Pas de doute que cet argument a appuyé la décision.

MSL est en voie d’achévement. bientôt prêt pour son lancement prévu entre le 25 novembre et le 18 décembre 2011. Après un voyage de plusieurs centaines de millions de km qui aura duré environ 8 mois, le rover qui est deux fois plus gros que ses prédécesseurs, plus rapide et pourvu d’une dizaine d’instruments scientifiques, descendra en août 2012, se poser en douceur dans le cratère Gale. Les ingénieurs ont prévu de faire travailler et rouler Curiosity pendant une année martienne soit deux années terrestre !

Découvrez de nombreuses autres images du cratère Gale et du rover Curiosity sur le site MarsProgram.

En vidéo, survol du cratère Gale et présentation du futur site d’atterissage de Curiosity choisi par la NASA.

A voir et à revoir, le rover Curiosity en action. Déroulement de sa mission, depuis son lancement jusqu’à son arrivée et déploiement sur Mars.

Suivez @MarsCuriosity alias MSL sur Twitter.

Crédit photo : NASA/JPL-Caltech.

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