Le télescope spatial Herschel révèle une abondance de poussières autour de la supernova SN 1987 A

SN1987A photographiée par Hubble et HerschelIl y a 24 ans, une supernova était visible dans la galaxie voisine du Grand Nuage de Magellan. Nommée SN 1987A, elle est une des plus proche de nous, 160 000 années-lumière, et demeure un merveilleux champ d’investigation pour les astrophysiciens. Etudier, années après années, l’évolution d’une étoile qui a explosé, la matière qu’elle a créée et déversée, sa vitesse de propagation, etc. est une grande chance pour les chercheurs de comprendre leur influence sur leur environnement.

Une équipe vient de mener une enquête sur les poussières émises par SN 1987A. Grâce à l’acuité et la grande sensibilité dans l’infrarouge lointain du télescope spatial Herschel, les chercheurs ont décelé une forte présence de poussières, à un taux largement supérieur à celui qui était attendu dans son environnement. En 24 ans, un laps de temps minuscule à l’échelle cosmique, à peine un battement de cil dans la vie d’une étoile comme celle qui est à l’origine de la supernova (une supergéante bleue d’environ 20 masses solaires qui a sans doute brillé plusieurs centaines de millions d’années), pas moins de l’équivalent de la masse du Soleil en poussières a été produit …

Ces relevés conduisent les chercheurs à penser que les grandes quantités de poussières froides révélées par de précédentes observations de l’Univers jeune, ont pour principale origine les morts fracassantes des étoiles dite de « première génération ». Enormes et beaucoup plus massives, elles ont essaimé et ensemencées le cosmos.
Les poussières, si petites soient-elles, forment les premiers embryons de matière qui, par condensation, se développent en proto-étoile et proto-système planétaire … Leur abondance, précisent les chercheurs, a une influence non négligeable sur la dynamique de formation stellaire au sein de l’Univers dans sa première période.

Source : ESA.

Crédit photo : ESA/Herschel/PACS/SPIRE/NASA-JPL/Caltech/UCL/STScI and the Hubble Heritage Team (AURA/STScI/NASA/ESA).

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