Le télescope Hubble réalise les meilleures images de Pluton

Pluton
La planète naine Pluton

Le télescope spatial Hubble a récemment publié les images les plus détaillées de la planète naine Pluton.

Située aux confins du système solaire, à un peu moins de 6 milliards de km du Soleil, Pluton est un objet composé de roche et de glace de 2320 km de diamètre (c’est moins que la Lune) qui demeure extrêmement difficile à observer pour tous les télescopes terrestres. Nul n’a encore jamais réussi à obtenir des images détaillées de son relief … Possède t’elle des montagnes, des cratères, des plaines, etc. ? Les scientifiques, pour l’instant, savent encore peu de choses. Le télescope spatial Hubble a dévoilé récemment les meilleures images réalisées à ce jour de la minuscule planète découverte il y a 80 ans.

Le photo-montage ci-dessus nous dévoile des clichés de Pluton réalisés entre 2002 et 2003 avec la caméra Advanced Camera for Surveys (ACS). Les changements de couleur et de luminosité par rapport à la précédente campagne d’observation de 1994 montrent une évolution récente dans le climat de la planète naine. Au cours de son orbite très elliptique qui dure 248 ans, le planétoïde connait des variations de températures suffisantes à sa surface pour faire fondre un peu de glace d’azote et modifier son atmosphère, laquelle a doublée ces dernières années précisent les études des astronomes.

Rappelons que Pluton, découverte en 1930, a longtemps été considérée comme la neuvième planète du système solaire. La découverte récente de petites planètes comme Eris ou Sedna présentant des caractéristiques analogues a remis en question son statut de planète. Depuis 2006, Pluton appartient à la catégorie des planètes naines.

La sonde spatiale New Horizons en voyage vers la Ceinture de Kuiper fera un détour par Pluton en 2015. Ces images récentes de Hubble intéressent beaucoup les astronomes pour le repérage des zones qui serait les plus intéressantes à photographier en détails.

En vidéo, les images de Pluton par Hubble, projetées sur une sphère en rotation.

[youtube]http://www.youtube.com/watch?v=TY6nndjvfUI[/youtube]

Crédit photo : NASAESA, and M. Buie (Southwest Research Institute).

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