L’amas globulaire 47 Tucanae photographié par VISTA

The globular star cluster 47 Tucanae
47 Tucanae capturé dans l’infrarouge par VISTA

L’un des plus gros amas globulaire de la galaxie photographié dans l’infrarouge — et dans toute sa splendeur — par le télescope VISTA.

Conçu pour réaliser de grands — et profonds — sondages du ciel austral, VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy) installé au sommet du Mont Paranal (Chili) aux côtés des cyclopes du VLT (Very Large Telescope, miroir de 8,2 m. de diamètre chacun), livre un superbe portrait de l’un des plus gros amas globulaires de la galaxie : 47 Tucanae (également désigné NGC 104).

L’image parle d’elle-même : des centaines de milliers d’étoiles aux teintes variées concentrées dans un volume restreint de 120 années-lumière de diamètre. Les couleurs sont relatives à l’âge des étoiles. En rouges-orangées, on reconnait les géantes rouges, étoiles épuisées qui, après 10 à 12 milliards d’années d’existence n’ont plus d’hydrogène à fusionner. Au coeur de l’essaim, les astrophysiciens ont identifiés plusieurs cas inattendus : quelques puissantes sources de rayonnement x, des étoiles variables, des “trainardes bleues” (bleues et donc chaudes car “regonflées” par la probable “vampirisation” d’un compagnon) et aussi 23 pulsars miliseconde (rotation très rapide) …  

Très dense et sphérique, 47 Tucanae occupe dans le ciel de l’hémisphère sud, au sein de la constellation du Toucan, une place équivalente à celle de la Pleine Lune. Distant de 15 000 années-lumières des observateurs terriens, il gravite autour de la Voie Lactée à l’instar de ses 150 congénères connus. Les étoiles de l’arrière-plan appartiennent à la galaxie naine voisine du Petit Nuage de Magellan (SMC, Small Magellanic Cloud), éloignée d’environ 196 000 années-lumière de nous.

Pour en apprécier toute la beauté, avec force détails, l’affichage plein écran et en très haute résolution est recommandé ! Télécharger l’image de 47 Tucanae capturée par VISTA (8246 x 8246 px – 30,1 Mb).

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Crédit photo : ESO/M.-R. Cioni/VISTA Magellanic Cloud survey.

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