La nébuleuse planétaire NGC 3918 photographiée par le télescope Hubble

Superbe cliché de la nébuleuse planétaire NGC 3918e réalisé par le télescope spatial Hubble.
Nébuleuse planétaire NGC 3918
Nébuleuse planétaire NGC 3918

Superbe cliché de la nébuleuse planétaire NGC 3918e réalisé par le télescope spatial Hubble.

Située à 4 900 années-lumière de nous, dans la constellation du Centaure, NGC 3918 est une nébuleuse planétaire, c’est à dire une étoile géante rouge qui expulse dans l’espace une partie de la matière qui la composait. Cela n’a rien à voir avec les planètes mais la communauté scientifique en a conservé le nom attribué aux objets célestes de ce type, au risque de prêter à confusion … Notre Soleil connaîtra un sort comparable dans environ 4,5 milliards d’années, après avoir épuisé toutes ses réserves en hydrogène !

La structure de cette immense nuage de gaz fait songer à un œil. Une impression qui est renforcée par le point central, qui n’est autre que la naine blanche, le cœur restant de l’étoile après s’être contracté. Il a atteint taille approximative à la Terre avec une densité très élevée. Une nébuleuse planétaire est constituée d’enveloppes de gaz ou de boursoufflures, propulsées par l’étoile en déclin. Celle-ci se gonfle puis se dégonfle dans l’espace interstellaire. Dans le cas de NGC 3918, on observe surtout les cernes composés de deux enveloppes. Les astrophysiciens ont d’abord pensé qu’il y eut deux vagues d’expulsion de gaz or son étude récente indique que les deux expansions se sont faites en même temps mais à des vitesses différentes. La poussée la plus puissante déplace la matière à 350 000 kilomètre par heure !

L’image ci-dessus a été obtenue avec la caméra Wide Field Planetary Camera 2 (WFC2) du télescope spatial Hubble dans le visible et le proche infrarouge.

Télécharger l’image ci-dessus en haute-résolution (0,6 Mb).

Crédit photo : ESA/Hubble/NASA.

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