La nébuleuse planètaire NGC 2440 observée par le télescope Hubble

Nébuleuse planètaire NGC 2440Une fois encore le télescope spatial Hubble nous surprend par son acuité et la beauté de ce qu’il saisit, nous éblouit par ce mirage post-stellaire !
Il s’agit de la nébuleuse planétaire NGC 2440 qui se trouve dans la constellation de la Poupe, à plus de 4 000 années-lumière de nous. Autrefois, ce vaste nuage boursouflé était une étoile comparable au Soleil. On peut observer en son centre, un petit point blanc qui n’est autre que le reste du coeur de cette étoile, une naine blanche. Les astronomes estiment sa température en surface à environ 200 000 °C ! Toute la matière qui l’enveloppe est faite des rejets désordonnés de ce vieux Soleil.

Un même sort attend notre belle étoile dans moins de 5 milliards d’années. Le Soleil aura alors épuisé une grande partie de ses réserves d’hydrogène et entrera dans une phase de déséquilibre marquant son déclin ! Sera-ce vraiment sa mort et sa disparition ? Pas vraiment, car la nébuleuse planétaire qui s’ensuivra sera un linceul illuminé et chauffé par une naine blanche qui brillera encore des milliards d’années avant de se refroidir et de devenir invisible dans le sombre milieu interstellaire. Notre galaxie, la Voie Lactée est jallonnée de milliers de ces vieilles étoiles et de leurs carcasses gazeuses, dispersées dans le champ galactique.

Crédit photo : NASA, ESA, and K. Noll (STScI).

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