La galaxie M 51 photographiée dans l’infrarouge par le télescope Hubble

M51 Hubble
Messier 51 photographiée par Hubble

Le milieu interstellaire de la galaxie  M 51 révélé dans l’infrarouge par le télescope spatial Hubble.

A l’occasion de la 217e rencontre de l’American Astronomical Society (AAS) qui s’est tenu à Seattle entre le 9 et 13 janvier 2011, une équipe de chercheurs a présenté une image pour le moins spectaculaire obtenue dans le proche infrarouge, de Messier 51 (M 51). La galaxie en collision est plus connue sous le nom de la galaxie du Tourillon (Whirlpool galaxy).

Tout le monde se souvient encore de l’image de la galaxie M 51 révélée par le télescope spatial Hubble dans le domaine du visible. La somme de détails et la finesse nous a – et continue toujours – tous émerveillé. Pour s’en convaincre, il suffit de (re)plonger notre regard dans ses entrailles, à la découverte des innombrables nébuleuses qui peuplent ses bras spiraux et des foyers de jeunes étoiles qui s’y allument.

La nouvelle image (ci-dessus, à droite) prise avec la caméra NICMOS installée sur le télescope spatial permet une intrusion dans la vaste galaxie spirale, dans le domaine du proche infrarouge. Réalisée en 2005, l’image dévoile aux astronomes, encore ébahis par tant de de richesses et de précisions qui montrent des détails jusqu’à 35 années-lumière de large, ses régions froides . Le milieu interstellaire, riche en poussières, sera par la suite fécondé par la force de gravité, se fragmentant dés lors en de nouveaux territoires où de futures étoiles seront en gestation.

M51 se situe à environ 35 millions d’années-lumière de nous et peut être observée par une belle nuit noire au sein de la constellation des Chiens de Chasse (Canes Venatici).

Télécharger l’image en haute-résolution (14,2 Mb).

Crédit photo : NASA, ESA, M. Regan and B. Whitmore (STScI) et R. Chandar (University of Toledo).

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