Impact très lumineux observé à la surface de la Lune

Les centaines de sites lunaires probablement frappés par un météoride depuis 2005 - Le point rouge indique le plus récent et lumineux d'entre eux, survenu le 17 mai
Les centaines de sites lunaires probablement frappés par un météoride depuis 2005 – Le point rouge indique le plus récent et lumineux d’entre eux, survenu le 17 mai

Observation d’une spectaculaire explosion dans la région lunaire de la Mer des Pluies.

Observer la Lune et surprendre au foyer de son instrument, voire même à l’oeil nu, un impact météoritique à sa surface…, c’est un rêve que caressent beaucoup d’astronomes, amateurs ou professionnels. Il arrive parfois que la chance frappe pour le plus grand bonheur des observateurs qui regardaient la Lune au “bon” moment.

C’est qui se produisit ce vendredi 17 mai 2013 à 03h50 (en temps universel soit 05h50 en France métropolitaine) précise : les caméras du programme Meteoroid Environment Office de la NASA capturèrent un flash d’une exceptionnelle intensité dans la région lunaire de la Mer des Pluies (Mare Imbrium). Qui avait alors les yeux – ou son télescope – braqué sur notre satellite naturel put assister à un beau et rare impact d’un objet céleste en direct !

Pour les chercheurs qui se sont penchés sur ce cas exceptionnel, le plus lumineux jamais enregistré, il s’agit probablement d’un météoroïde de 30 à 40 cm (dans sa plus grande longueur) dont la masse n’excédait pas 40 kg. Un modeste rocher interplanétaire, fragment de comètes ou d’astéroïdes, qui s’est toutefois échoué à la vitesse de 90 000 km/h. ! Une vitesse élevée qui lui conféra une énergie importante si bien que l’impact fut nettement visible (magnitude 4 !) depuis la Terre. Comparable à une explosion de 5 tonnes de TNT, l’événement a vraisemblablement créer un cratère d’une vingtaine de mètres de diamètre selon les experts.

Depuis leurs premières observations en 2005, l’équipe d’astronomes de ce programme de la NASA qui traque le moindre impact à la surface de la Lune, a recensée plusieurs centaines de flashs et pas moins de 300 impacts ! Celui du 17 mai dernier fut, de loin, le plus impressionnant !

Lors de son prochain survol de la région, la sonde spatiale Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), dédiée à la connaissance de la géographie Lune, sera chargée de réaliser des images d’une très grande précision de ce nouveau cratère. Nul doute que des éjectas de poussières blanches (excavées par l’impact) rayonneront autour de ce jeune, très jeune cratère.

Crédit photo et vidéo : NASA.

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