Hubble : une couronne d’étoiles bleues autour du centre de la galaxie M94

M94 par Hubble
Le centre de la galaxie spirale M94 et son anneau d'étoiles bleues, photographiée par Hubble

Découverte en 1781 par Pierre Méchain, au sein de la constellation des Chiens de Chasse, Messier 94 (M94) — Charles Messier l’ajouta à son catalogue quelques mois plus tard — est une belle galaxie spirale de quelque 33 000 années-lumière de diamètre (un tiers de la Voie lactée). Là où nos pupilles distinguent, un pâle halo lumineux presque sphérique au foyer d’un télescope amateur, la vue perçante d’Hubble et de sa caméra WFC2, nous donnent ici l’impression de nous être rendus sur place, à 16 millions d’années-lumière.

L’un des traits particuliers de M94 est sa grande couronne d’étoiles bleues (très jeunes et très chaudes) qui témoigne d’un taux de natalité très important. C’est probablement une onde qui, en déferlant du centre vers l’extérieur de la galaxie, s’est heurtée à des régions gazeuses plus denses. La matière comprimée est ensuite devenue le théâtre de cet impressionnant et fiévreux bourgeonnement d’étoiles.

En réalité, cette galaxie qui est une proche voisine du groupe local, est une des rares à posséder une seconde vague de formation d’étoiles. Située hors champ de cette image du télescope spatial, celle-ci est un peu plus diffuse. Enfin, sur certaines images, on distingue aussi un anneau externe de gaz et de poussières qui résulterait d’interactions gravitationnelles avec d’autres galaxies du petit groupe qu’elle préside.

Crédit photo : NASA, ESA, Hubble

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