Un fort signal radio en provenance de l’étoile HD 164595 intrigue les astronomes

Située à seulement 95 années-lumière, l’étoile HD 164595 qui a plusieurs traits en commun avec notre Soleil intrigue beaucoup ces derniers jours depuis qu’a été divulguée l’information qu’un fort signal radio provient de cette direction. Qu’est-ce qui est à l’origine de ce bruit inhabituel ?

L’information a d’abord été relayée par Paul Gilster (sur son blog Centauri Dreams) qui a eu accès au document scientifique sur ce nouveau « candidat Seti ». Nul doute que de nombreux chercheurs répondront à l’invitation des auteurs pour la conférence de presse programmée le 27 septembre prochain lors du 67e Congrès international de l’astronautique à Guadalajara, au Mexique.

A l’origine de ce grand bruit médiatique, « un puissant signal radio dans la direction de HD 164595 » qui se démarque du bruit de fond venu de l’espace. Il a été détecté précisément le 15 mai 2015 par le radiotélescope RATAN-600 situé à Zelenchukskaya, dans le Caucase en Russie, non loin de la frontière avec la Géorgie.

Les chercheurs insistent bien sur le fait que personne n’a encore conclu qu’il s’agit d’un signal émis par une civilisation extraterrestre. C’est une hypothèse parmi les autres envisagées — c’est même en dernier recours. En attendant, il est nécessaire de recueillir davantage d’informations sur cet astre situé à seulement 95 années-lumière (c’est donc relativement proche à l’échelle de la Galaxie).

Dans sa FAQ, l’Institut Seti explique que « les signaux à bande étroite – de seulement quelques Hertz ou moins – sont la marque d’un émetteur volontairement construit. Les bruits cosmiques naturels, tels que les pulsars, les quasars et le turbulent gaz interstellaire dans notre propre Voie lactée n’ont pas une signature radio aussi étroite. La statique de ces objets est répartie dans l’ensemble du cadran. »

Le signal radio détecté durant 2 secondes en direction de HD 164595 le 15 mai 2015 par le radiotélescope RATAN-600 à Zelenchukskaya. La longueur d’onde est à 2,7 cm et son amplitude est estimée est 750 mJy — Crédit : Bursov et al.
Le signal radio détecté durant 2 secondes en direction de HD 164595 le 15 mai 2015 par le radiotélescope RATAN-600 à Zelenchukskaya. La longueur d’onde est à 2,7 cm et son amplitude est estimée est 750 mJy — Crédit : Bursov et al.

Une civilisation de type I ou de type II ?

En tout cas, plusieurs chercheurs plaident pour une surveillance accrue de cette étoile située en direction de la constellation d’Hercule, très similaire à notre Soleil (0,99 masse solaire et une métallicité identique !) et âgée de quelque 6,3 milliards d’années. Depuis 2015, l’existence d’une exoplanète est connue autour de HD 164595. Considérée comme une Neptune chaude, elle boucle son orbite circulaire en 40 jours. Bien entendu, sa présence n’exclut pas celle d’autres planètes, restées pour l’instant cachées.

Dans son article, Paul Gilster rapporte que les auteurs de ces recherches ont tenté de déterminer à quel type de civilisation E.T., selon l’échelle de Kardashev, appartiendrait ce signal radio. Selon eux, s’il est émis dans toutes les directions avec la même intensité, elle pourrait être de type II, c’est-à-dire en mesure d’exploiter directement l’énergie de son étoile au moyen, par exemple, d’une sphère de Dyson (c’est aussi une hypothèse alternative avancée pour expliquer les curieux changements de luminosité de KIC 8462852 alias l’étoile de Tabby ou encore « l’étoile la plus mystérieuse de la Galaxie »). Autrement, si le faisceau n’est dirigé que vers nous alors elle pourrait être de type I, en résumé à un stade où toute la puissance disponible sur sa planète est exploitée. Alors est-ce qu’on nous appelle de là-bas (le signal a été émis en 1920) ?

Il ne faut pas perdre de vue que le signal peut avoir une explication naturelle, rappellent les astrophysiciens. Comme l’a indiqué Jean Schneider, chercheur au CNRS et à l’origine du fameux catalogue Exoplanet.eu, l’étoile HD 164595 a pu amplifier par effet de lentille gravitationnelle le signal d’un phénomène lointain, en arrière-plan. Comme lui, espérons que ce ne soit pas dû par un artefact…

Le Allen Telescope Array, en Californie, et le Boquete Optical Seti Observatory, à Panama, sont à pied d’œuvre. Bientôt, nous aurons un prochain épisode.

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