Découverte d’anciens volcans sous-glaciaire sur Mars

Les minéraux détectés avec CRISM au sommet de l’une des montagnes de Sisyphe Crédit : NASA/JPL-Caltech/JHUAPL/ASU

Sur Mars, indices d’une ancienne activité volcanique sous une calotte glaciaire plus étendue qu’aujourd’hui.

Cela fait plusieurs années que la région de Sisyphi Montes, située dans la moitié sud de Mars, entre 55 et 75° de latitude, intrigue de par ses nombreuses montagnes aux sommets aplatis. Les chercheurs se demandent en effet si ce ne sont pas là d’anciens volcans et plus particulièrement des volcans sous-glaciaires, comme il y en a sur notre planète bleue. Parmi les exemples les plus typiques, citons le fameux et imprononçable Eyjafjallajökull, en Islande. Lors de son éruption en 2010, on s’en souvient, la vapeur d’eau générée sous le manteau de glace qui le recouvrait avait fini par exploser et propulser des cendres en altitude ce qui perturba durant plus d’une semaine le trafic aérien en Europe.

Dans le cas de la planète rouge, l’étude des observations réalisées avec CRISM (Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars), le spectromètre-imageur de la sonde MRO (Mars Reconnaissance Orbiter), a permis à l’équipe de Sheridan Ackiss, université Purdue à West Lafayette dans l’Indiana, de trancher. Les mêmes minéraux nés de ce volcanisme sur Terre ont été relevés sur plusieurs de ces montagnes : zéolithe, sulfates et argiles. Il apparait donc qu’à l’époque où ces volcans furent actifs, il y a plusieurs milliards d’années, la calotte glaciaire sud s’étendait jusqu’à cette région, à plus de 1 600 km de l’actuelle laquelle, aujourd’hui, ne mesure plus que quelque 350 km de diamètre. Dans ces conditions, combinant chaleur et humidité, des chercheurs s’interrogent sur ces niches potentiellement favorables à la vie.

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